ESTAMOS PERDIENDO A LAS MARIPOSAS MONARCAS

Monarch butterflies, Danaus plexippus, in the Sierra Chincua mountains.
09 Ene

La épica migración de la mariposa monarca de 3,000 millas puede convertirse en una cosa del pasado. 

Cada otoño, las monarcas viajan desde sus casas de verano en el norte de los EE. UU y Canadá hasta los hábitats de invierno en California y México. Pero en el 2018 se descubrió que la cantidad de monarcas de la costa oeste que pasaron el invierno en California se había reducido a solo 20,456 mariposas, una caída del 86 por ciento desde el año pasado. Y la cantidad de monarcas orientales que pasaron el invierno en México este año ha disminuido en un 15% desde el año pasado, para un descenso total de más del 80 en los últimos 20 años, según la Federación Nacional de Vida Silvestre.

El recuento de este año es solo el último de una serie de malas noticias para la mariposa monarca, que realiza una de las migraciones de insectos más conocidas.

¿El culpable? Los humanos. Las fuerzas del cambio climático provocado por el hombre y la pérdida de hábitat, están amenazando a las mariposas monarca norteamericanas con la extinción. El aumento de los niveles de dióxido de carbono podrían reducir las propiedades medicinales de las plantas asclepias (algodoncillo) que protegen a las mariposas monarca de enfermedades,  además de ser el único alimento de las orugas de la monarca.

Las temperaturas más altas también pueden estar impulsando que las áreas de reproducción de verano se muevan más al norte, lo que significa que las rutas de migración de las monarcas serán más largas y, por lo tanto, más difíciles.

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Photograph by Darlyne a. Murawski, National Geographic

“Una gran cantidad de amenazas ambientales se pueden acumular una encima de la otra”, dice la entomóloga de la Universidad de Wisconsin y director de la UW-Arboretum Karen Oberhauser.

Las consecuencias pueden ser difíciles de predecir, aunque las monarcas se tambalean al borde de un punto de inflexión de la extinción, en el que su número es demasiado bajo para que la especie se recupere, los científicos como Obserhauser dicen que aún no se ha perdido todo. La creación de un nuevo hábitat mediante la siembra de especies nativas de algodoncillo puede proporcionar combustible crucial y paradas de descanso para las mariposas que viajan, al igual que tomar más medidas para enfrentar el cambio climático.

 

El inicio de los problemas  

En un correo electrónico de 2004 de un granjero del medio oeste, se alertó por primera vez al entomólogo de la Universidad de Kansas, Chip Taylor, sobre el apocalipsis monarca.

La creación de maíz y soya resistentes a los herbicidas significaba que los agricultores podían erradicar las malezas y otras plantas del sotobosque, incluido el algodoncillo, que competían con sus cultivos. La mano invisible del miedo y el temor se apoderó de las entrañas de Taylor. Había pasado años estudiando monarcas y sabía que dependían del algodoncillo que recorría su corredor migratorio a través del Medio Oeste. La llegada de estas nuevas variedades de cultivos significaría la muerte de algodoncillo.

Los datos de los próximos años solo confirmaron los peores temores de Taylor: el número de monarcas comenzó a caer en picado. “En un período muy corto de tiempo, las monarcas recibieron un tremendo golpe, con tremendas consecuencias”, dice Taylor. Además de la pérdida de algodoncillo en las granjas, la sequía también perjudica su calidad. Una sequía de 2013 en Texas diezmó el algodoncillo, lo que contribuyó a un bajo número de monarcas ese año.

Por otro lado, el aumento en los niveles de dióxido de carbono proveniente de la quema de combustibles fósiles, puede alterar la forma en que las plantas como el algodoncillo construyen ciertas moléculas, explica la ecóloga Leslie Decker, investigadora postdoctoral en la Universidad de Stanford.

El algodoncillo produce esteroides tóxicos llamados cardenólidos. Las monarcas han evolucionado de una manera que les permite tolerar niveles bajos de este veneno, almacenándolo en sus cuerpos como un elemento de disuasión de sabor amargo para los depredadores. Los Cardenolides también ayudan a las mariposas, impidiendo el crecimiento de un parásito con el nombre de Ophryocystis elektroscirrha; el cual puede infectar a las orugas recién nacidas perforando agujeros en sus tripas para replicarse. Si las orugas sobreviven, las mariposas resultantes tienen alas deformes y una resistencia reducida. Los Cardenólidos ayudan a las monarcas a tolerar al parásito para que no les haga daño.

Pero cuando Decker cultivó algodoncillo en un invernadero con niveles de dióxido de carbono de 760 partes por millón (ppm), lo que proyectarán los científicos del clima en 150 a 200 años, mientras el nivel actual de 410 ppm continúa aumentando, descubrió que las plantas producían una mezcla diferente de cardenólidos, una que fue menos efectiva contra los parásitos monarca. Publicó sus hallazgos en julio de 2018 en Ecology Letters. “No sabemos cómo estamos cambiando la farmacia ecológica que nos rodea”, dice Decker.

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Photo Journaling: Michael & Sue

 

Goldilocks zona de toxicidad

Por si fuera poco, parte de la población ha comenzado a  plantar algodoncillo en su patio, sin embargo son una especie de algodoncillo resistente y fácil de cultivar originalmente en México, Asclepias curassavica. Al igual que sus otros primos de América del Norte, A. curassavica produce cardenólidos tóxicos, pero en niveles significativamente más altos que las especies nativas de algodoncillo de Estados Unidos. Estos niveles se encuentran en el extremo superior de lo que pueden manejar las monarcas, dice Matt Faldyn, un doctor en ecología. estudiante de la Universidad Estatal de Louisiana.

En un trabajo publicado en Ecology, Faldyn encontró que las temperaturas de calentamiento aumentaron los niveles de cardenolida en A. curassavica aún más, haciéndolos demasiado tóxicos para las mariposas.

Oberhauser dice que debido a que ambos estudios sobre la toxicidad del algodoncillo se realizaron en el laboratorio, los científicos aún no saben con certeza qué impacto tendrá el cambio en los niveles de cardenolida en las monarcas. Sin embargo, Faldyn sugiere buscar especies nativas de algodoncillo para plantar, ya que están mejor adaptadas a los entornos locales y es menos probable que se vuelvan ultra tóxicas.

 

Alas más grandes

El cambio climático no afecta a las monarcas solo a través del algodoncillo. También a su forma.  Micah Freedman, un Ph.D. estudiante de ecología y evolución en la Universidad de California,  visitó colecciones de museos de todo el país en 2017. Con la ayuda de una beca de exploración de la National Geographic Society, Freedman pudo medir el tamaño de miles de monarcas que se remontan a la década de 1870. Las mariposas monarcas vienen en una variedad de tamaños, con una envergadura de 3.5 a 4.8 pulgadas, por lo que fue solo cuando comenzó a analizar sus mediciones en la computadora cuando encontró un pequeño pero consistente aumento del 4.9 por ciento en el tamaño del ala durante el siglo pasado y un medio. “Inicialmente no lo creía yo mismo”, dice.

El estudio de Freedman, publicado  en Animal Migration, no pudo determinar por qué el tamaño del ala está aumentando, pero cree que una razón podría ser el cambio climático. El aumento de las temperaturas podría estar empujando los terrenos de reproducción de primavera y verano más al norte, lo que significa un viaje de regreso más largo a México en el otoño. Al saber que el tamaño de la monarca corresponde a la distancia que migran, Freedman dice que las monarcas con alas más grandes y largas tienen una gran ventaja sobre sus contrapartes más pequeñas.

***

A medida que los números de la población de monarcas continúan disminuyendo, la extinción es cada vez más probable. El Servicio Geológico de los Estados Unidos le pidió a Brice Semmens, un biólogo pesquero del Instituto Oceanográfico Scripps que estudia la dinámica de la población, y un grupo de otros expertos, ayuda para determinar las mayores amenazas de las monarcas y las posibilidades de que esta especie disminuya hasta el punto de sin retorno.

Sus modelos matemáticos predijeron una probabilidad del 11 al 57 por ciento de que el número de monarcas bajaría tanto en los próximos 20 años que la especie no podría recuperarse. Para reducir este riesgo a la mitad, las poblaciones de monarcas deben aumentar en más de cinco millones de mariposas, dice Semmens. “Ningún proceso de población es inexorable.

No podemos predecir lo que sucederá el próximo año “, dice. Un estudio de seguimiento realizado por el grupo USGS mostró que los tres factores principales que llevaron a un menor número de monarcas fueron la pérdida del área del hábitat en el Medio Oeste superior y las altas temperaturas tanto en la primavera como a fines del verano. Taylor estima que se necesitan más de mil millones de tallos de algodoncillo para reducir la carnicería. “Tenemos la capacidad de salvar a la monarca y otras especies”, dice. “La pregunta es si tenemos la voluntad de hacerlo”.

 

Por CARRIE ARNOLD / National Geographic

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